Colocasia esculenta Illustris, taro illustris, Colocasia antiquorum Illustris

Il y a une grande confusion sur le net à propos des oreilles d’éléphant. De  Wikipédia à différents blogs ou sites de vente en ligne, c’est une pagaille sans nom qui règne. Car derrière ce nom commun se cachent réalité plusieurs plantes différentes. Même si elles se ressemblent, leurs exigences, leur culture et leur résistance au froid ne sont pas les mêmes !

 

Les Alocasia, les vraies oreilles d’éléphant

Les vraies oreilles d’éléphant sont les Alocasia. Les plus grandes variétés peuvent former des feuilles de 1,50 m, mais sous les régions tropicales (genre Hawaï). Alocasia macrorhiza en particulier se décline en variétés à très grandes feuilles, en climat strictement non gélif. Chez nous, les plus rustiques comme Alocasia odora repartent de souche chaque année, avec une bonne protection. Les Alocasia forment un tronc plutôt qu’un bulbe. Les Alocasia se repèrent surtout à leurs feuilles : elles sont épaisses, avec des nervures saillantes, la base est élargie et fait tout le tour du tronc. Les alocasia fleurissent facilement, produisant une fleur d’arum de couleur crème.

Feuillage d'Alocasia odora

Feuillage d’Alocasia odora

 

Colocasia, les feuilles oreilles d’éléphant

Les taros sont les Colocasia. Ils forment un tubercule (un corme, pour les botanistes). Ils sont comestibles et prolifèrent plus ou moins. Les variétés décoratives forment des feuilles plutôt petites mais colorées de pourpre, de rose, de bleu, de bronze, etc. Les variétés utilitaires, elles, forment des souches moins nombreuses et un corme plus gros. Elles se propagent par stolons, ces tiges rampant sur le sol et qui peuvent atteindre 2 à 3 m dans l’année. Les Colocasia forment des feuilles plutôt mates (mais il existe quelques variétés brillantes). Les nervures ne sont pas très saillantes (voire pas saillantes du tout). Les feuilles sont portées à l’horizontale ou presque, mais ce caractère varie; La floraison est rare, surtout chez les variétés à feuilles très colorées.

Colocasia esculenta Illustris, taro illustris, Colocasia antiquorum Illustris

Feuillage de taro d’ornement, Colocasia esculenta ‘Illustris’

 

Les macabos (Xanthosoma), les autres oreilles d’éléphant

Les macabo sont les Xanthosoma. Ils sont moins souvent cultivés que les deux précédents et on donne souvent leur nom aux Alocasia et au Colocasia. Eux aussi forment un corme, comme les Colocasia, mais plus rond et surtout, plus large. Leurs feuilles sont aussi plus grosses que celles des Colocasia. Ils peuvent facilement faire des feuilles d’un mètre de long; elles sont portées plutôt à la verticale. Les Xanthosoma forment des rejets très courts et trapus (qu’on appelle cormel) en anglais). On cultive essentiellement des formes utilitaires de Xanthosoma, à grosses feuilles et gros bulbes, mais il existe quelques formes à feuilles panachées ou pourpres.

Xanthosoma sagittifolium

Xanthosoma sagittifolium, le macabo, dans nos serres

Alors, Colocasia et Xanthosoma, comment s’y retrouver ?

Faire la différence entre Colocasia et Xanthosoma : tout tient dans la feuille. Si le haut du pétiole (la “tige” qui relie la partie plane de la feuille à la souche) est mince, alors c’est un Colocasia. Les Xanthosoma ont un pétiole dont le diamètre est pratiquement constant.

L’échancrure de la feuille, c’est-à-dire la façon dont la feuille se découpe, varie beaucoup selon les variétés. Ce n’est pas un bon critère pour faire la différence à coup sûr entre les deux.

La floraison, en fleur d’arum (spathe et spadice), est plus courante chez les Xanthosoma que chez les Colocasia. Mais ce n’est pas non plus une règle universelle. Par exemple, Colocasia esculenta ‘Fontainesii’ fleurit assez facilement.

 

Et si cela ne suffisait pas…

il existe d’autres aracées formant des cormes, avec des feuillages étonnants, comme les caladiums. Mais ceux-là exigent des conditions vraiment tropicales; dommage !

 

Feuillage de Caladium

Feuillage de variétés de Caladium en mélange. Beau, mais fragile !

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